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L’Irlande du Nord, destination golfique de rêve

Pour la deuxième fois de son histoire, l'Irlande du Nord accueillera en juillet prochain le 148e Open. Hôte du tournoi en 1951, le Royal Portrush GC a de nouveau été désigné pour cette édition 2019. Si ce parcours emblématique est l'un des joyaux de l'Ulster, le pays en compte une centaine d'autres, parmi lesquels certains des plus beaux links du monde. L'occasion d'en apprendre plus sur cette destination golfique de rêve en compagnie de Serge Fonseca, directeur des projets spéciaux du Tourisme Irlandais.

Royal Portrush
Le Royal Portrush GC. Office du Tourisme Irlandais

En partenariat avec l'office du Tourisme Irlandais.

Comment décririez-vous l’offre golfique en Irlande du Nord ?

L’Irlande du Nord dispose d’une centaine de golfs de qualité pour les golfeurs pro ou amateurs. Ils sont accessibles facilement et proches de villes chargées d’histoire comme Armagh, Belfast, Derry-Londonderry ou même jusqu’à Enniskillen. Ils offrent non seulement des greens de qualité mais sont aussi à proximité de nombreux sites à visiter ou d’activités à ne pas manquer. Cela permet aux familles qui accompagnent les golfeurs de trouver de nombreux loisirs en plus de l’activité golfique : randonnées, visite de certains lieux de tournage de la série Game of Thrones ou détente dans les spas des hôtels haut de gamme.

Y’a-t-il une spécificité commune aux golfs nord-irlandais ?

Sur toute l’île d’Irlande, le golf fait partie de l’ADN sportive des Irlandais comme peuvent l’être le rugby ou le hurling, un sport de cross typiquement irlandais, mais la particularité du golf en Irlande du Nord ce sont les parcours proposés. Les nombreux links sont balayés par les vents du Nord, vallonnés dans des paysages à couper le souffle, en bord de mer, à proximité d’un lac ou en pleine campagne. Ils sont verdoyants et de très grande qualité !

Le pays est réputé pour ses links. Est-ce le seul type de parcours que l’on peut y trouver ?

C’est vrai que l’Irlande est réputée pour ses links, mais on trouve également de nombreux golfs vallonnés en pleine campagne qu’on appelle parklands. Ils sont situés autours de lacs, près de rivières ou à proximité de grandes villes. Il y en a vraiment pour tous les goûts et tous les handicaps, aussi bien pour les néophytes que pour les pros !

Comment expliqueriez-vous à un néophyte ce qu’est un links ?

Un links est un parcours de golf se situant près de la mer, souvent exposé au vent et offrant des dunes de sable qui donnent la possibilité au golfeur de déployer une stratégie plus affinée pour atteindre les trous. Dans « A course called Ireland » (un parcours nommé Irlande), Tom Coyne explique que les links « reposent sur une topographie tumultueuse qui ne peut pas être bâtie sur des plans, mais seulement façonnée par le sable soufflé par la mer pendant des siècles. » Ces parcours ont été dessinés par la nature.

Le Royal Portrush accueillera le British Open en juillet 2019 pour la deuxième fois de son histoire. Est-ce le plus beau parcours d’Irlande du Nord ?

Certes le Royal Portrush est l’un des plus connus car il a déjà accueilli de somptueux trophées internationaux mais d’autres sont vraiment à découvrir. En voici deux à tester :

- Le Lough Erne Resort qui a reçu le sommet du G8 en 2013 et propose deux parcours sur les lacs de Fermanagh dessinés par Sir Nick Faldo : le Golf Faldo et le Golf Castle Hume. Ces parcours se situent à proximité de sites historiques impressionnants à ne pas manquer : Devenish Island qui a été fondé au VIe siècle par Saint Molaise ou bien plus au sud des lacs, la Tour Ronde et les ruines d’une église d’un site monastique construit au XIIe siècle très spectaculaires !

- Le Portstewart Golf Club qui est situé sur la magnifique route de la Chaussée des Géants, site du patrimoine mondial de l’UNESCO avec ses 40 000 colonnes de basalte, est également un golf à tester.

Ce sont pour moi trois immanquables.

Il y en a vraiment pour tous les goûts et tous les handicaps, aussi bien pour les néophytes que pour les pros !

Recommanderiez-vous d’autres parcours en particulier ?

Pour une première découverte du golf en Irlande du Nord, je conseillerais les golfs près des grandes villes afin de pouvoir combiner d’autres activités culturelles après une après-midi sur un parcours, notamment :

- Le Royal Belfast Golf Club fondé en 1881, qui est considéré comme le plus vieux de toute l’Irlande. Il est ouvert tous les jours de la semaine et permet aux amateurs de se familiariser facilement au golf. Il est idéalement situé près de Belfast et permet de prolonger son séjour avec des visites incontournables comme le Titanic Belfast, la plus grande attraction dédiée au Titanic au monde.

- Le Roe Park Resort qui est situé dans un environnement verdoyant sublime dans la vallée du Roe Country Park. Il dispose de nombreux parcours pour tous les niveaux de joueurs à quelques minutes seulement de la ville légendaire de Derry-Londonderry où de nombreuses attractions peuvent se visiter : les murailles du Moyen-Âge et le Peace Bridge, un pont en forme de voile blanche bâti à la suite des accords de paix avec l’Angleterre.

Quel est votre golf préféré ?

Mon golf préféré est sans hésitation celui du Lough Erne Resort sur les Lacs de Fermanagh. Non seulement les parcours proposés sont bien adaptés aux apprentis golfeurs (le practice ou le parcours de 6 trous) mais le paysage est absolument magnifique. Le golf est conçu autour de petits lacs et pour atteindre certains fairways, vous devez survoler un ruisseau. C’est superbe !

Peut-on jouer toute l’année en Irlande du Nord ?

Il n’y a pas de saison particulière pour jouer au golf en Irlande du Nord. La chose la plus importante à savoir, c’est que certains golfs ne sont pas ouverts tous les jours. Et quelques-uns demandent une réservation à l’avance. Je recommanderais de préférer les périodes de moyenne saison d’avril à juin ou de septembre à mi-novembre car il y a moins de monde et d’appeler le golf avant de vous déplacer ! Autre particularité dans toute l’Irlande, il n’est pas nécessaire d’avoir une licence pour jouer au golf.

Y’a-t-il une saison préférentielle pour jouer au golf ?

Le printemps et l’été sont des périodes idéales pour taquiner les balles sur les golfs mais l’automne apporte une palette de couleurs majestueuses aux parcours irlandais quels qu’ils soient. L’hiver il fait plus frais mais jamais très froid donc on peut aussi jouer.

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Par La rédaction
1 mars 2019