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Groupe France 2022 messieurs : Tom Vaillant à fond le golf

Malgré un excellent premier semestre à Arkansas State, le joueur de Saint-Donat a mis un terme en décembre à ses études universitaires pour se consacrer à son sport à 100%. Appelé au sein du groupe France 2022, il va vivre comme un professionnel en attendant de le devenir.

Tom Vaillant au stage du pays basque
Tom Vaillant s'apprête à taper sa mise en jeu sous les yeux de Jose Maria Olazabal. FFGOLF

Arrivé au début du mois de septembre à Jonesboro, une ville de 75000 habitants abritant l’université d’Arkansas State, située au Nord-Ouest de Memphis, Tom Vaillant s’est très rapidement intégré au sein de l’équipe comprenant déjà Julien Sale.

Vainqueur de la première qualification avec onze coups d’avance sur ses premiers partenaires, le "freshman" français a obtenu un magnifique résultat dès son tournoi de reprise, le Bubba Barnett Intercollegiate, en se classant troisième avec un total de 210 (- 6) à six coups du Réunionnais, premier.

La semaine suivante, à Little Rock, il a occupé la tête à l’issue du premier tour (65) avant deux autres moins performants : «J’ai très bien joué au cours de ce semestre, confirme l’Azuréen. Ce fut une expérience incroyable. J’ai beaucoup appris sur la mentalité, la façon de jouer, la culture sportive. Mais, la scolarité me prenait trop de temps d’autant que je ne maîtrisais pas encore totalement la langue. J’ai compris rapidement que cette vie-là ne collait pas à ma vision des choses et surtout à mon projet. Et, à la mi-décembre, j’ai donc décidé de mettre un terme à ma scolarité à Arkansas State.»

Tom Vaillant au stage au Pays basque
Tom Vaillant au côté de son idole, Jose Maria Olazabal, lors d'une séance de chipping.

Peu de temps avant de prendre sa décision, Tom Vaillant avait reçu une proposition de la Fédération française de Golf lui annonçant son intégration dans un groupe de cinq joueurs pour préparer le championnat du monde par équipes organisé en France en septembre 2022 : «Mathieu (Santerre) m’a présenté le planning des stages et le programme des tournois, poursuit le joueur de Saint-Donat. La perspective de vivre deux belles années dans une équipe extraordinaire et avec un super staff m’a conquis. Je sais ce que procure une victoire à la maison. J’y ai déjà goûté avec les Boys. Un titre engendre des souvenirs inoubliables et crée des liens d’amitié indéfectibles entre les joueurs. Il était impossible de passer à côté d’une telle opportunité. J’allais vivre comme un professionnel avant de le devenir.»

Tom Vaillant a repris ses séances d’entraînement avec son coach, Jeff Lucquin, son préparateur physique, David Baudrier, son préparateur mental, Makis Chamalidis, et son kiné, Khellil Baba Aissa. Il a intégré le Centre national d’entraînement de Terre Blanche où il partage un appartement avec Nicolas Muller : «Je m’entraîne en autonomie tous les matins, précise-t-il. Puis, je retrouve Jeff à Vidauban, Saint-Donat ou Cannes Mougins. Le stage à Dubaï a été fabuleux et il y a eu la rencontre avec Jose Maria Olazabal, mon idole. Un joueur mais, aussi un homme exceptionnel. Il m’a donné de précieux conseils au chipping, un secteur dans lequel il excelle. J’avais en face de moi, un maître. Il a également abordé l’aspect mental. C’était passionnant et très instructif. Avec Pello (Iguaran, l’ancien cadet de Francesco Molinari), nous avons effectué des exercices de performance et parlé des méthodes d’entraînement. C’était le top de bosser pendant deux jours avec eux.»

Les restrictions sanitaires obligeant les personnes de retour d’un pays étranger à observer une semaine de confinement, le stage, prévu cette semaine à Sotogrande pour préparer l’European Nations Cup, a été annulé.

Le staff du Centre national d’entraînement de Terre Blanche s’est réorganisé et a proposé à tous les joueurs d’enchaîner quatre tours de stroke play sur quatre golfs différents : le Old Course de Mandelieu, Gassin, Cannes Mougins et Terre Blanche.

Le premier rendez-vous international pour la plupart d’entre eux est fixé au 3 mars prochain, au Real Club de Golf El Prat en Catalogne, à l’occasion des Internationaux d’Espagne.


Par Gérard RANCUREL
15 février 2021